Η επιφάνεια του Τιτάνα αποκαλύφθηκε επιτέλους στο σύνολο της, μετά από …τιτάνιες προσπάθειες δεκαετιών ώστε να γίνουν τα πρώτα βήματα στη γεωλογία του δορυφόρου του Κρόνου που συγκεντρώνει το επιστημονικό ενδιαφέρον όσο λίγα άλλα σώματα του Ηλιακού Συστήματος. Μάλιστα, η αποκάλυψη της επιφάνειας μπορεί να οδηγήσει σε σχετικά άμεσα συμπεράσματα και για τις ατμοσφαιρικές και κλιματικές συνθήκες που επικρατούν.

Η πυκνή πορτοκαλόχρωμη ατμόσφαιρα του Τιτάνα δεν επιτρέπει στο ορατό φως να φτάσει στην επιφάνεια του, με αποτέλεσμα η φωτογράφηση της να είναι αδύνατη. Έτσι, η διαστημική αποστολή Cassini που βρέθηκε σε τροχιά γύρω από τον Κρόνο από το 2004 ως το 2017, χρησιμοποίησε radar και υπέρυθρα δεδομένα για να μπορέσει να τη χαρτογραφήσει.

Αυτή η τεράστια βάση δεδομένων οδήγησε στη συναρμολόγηση ενός χάρτη που περιέχει 6 κατηγορίες στοιχείων της επιφάνειας: λίμνες, κρατήρες, αμμοθίνες, πεδιάδες, τραχύ ανάγλυφο, όπως λόφοι και βουνά και λαβυρινθώδες, που μοιάζει με υψίπεδα που έχουν υποστεί έντονη διάβρωση.

After R.M.C. Lopes et al. (2019)

Η επιστημονική ομάδα κατέληξε ότι ο τύπος του ανάγλυφου εξαρτάται σε μεγάλο βαθμό από το γεωγραφικό πλάτος. Ο ισημερινός είναι κυρίως καλυμμένος με αμμοθίνες, ενώ μεγάλες πεδιάδες εκτείνονται στα μεσαία πλάτη και λίμνες και λαβύρινθοι βρίσκονται στους πόλους. Την ίδια στιγμή, κατέληξαν στο συμπέρασμα ότι τα αρχαιότερα κομμάτια αντιστοιχούν στα βουνά και τους λόφους, που είναι κομμάτια του παγωμένου φλοιού του Τιτάνα.

After R.M.C. Lopes et al. (2019)

Στη σύνοψη της δημοσίευσης, που διευθύνεται από τη Rosaly Lopes του Jet Propulsion Laboratory και στην οποία συμμετέχει η Ανεζίνα Σολωμονίδου, ερευνήτρια του Ευρωπαϊκού Διαστημικού Οργανισμού, αναφέρεται ότι ο Τιτάνας έχει ένα αρκετά περίπλοκο γεωλογικό ανάγλυφο, που κάνει την επιφάνειά του μία από τις πιο πολυποίκιλες στο Ηλιακό Σύστημα, ενώ παρά τις διαφορές στα υλικά, τις θερμοκρασίες και το πεδίο βαρύτητας, πολλά από τα στοιχεία της επιφάνειας έχουν ομοιότητες και μπορούν να ερμηνευθούν με βάση αντίστοιχα που υπάρχουν στη Γη.

Βιβλιογραφική αναφορά: R.M.C. Lopes, M.J. Malaska, A.M. Schoenefeld, A. Solomonidou, S. P. D. Birch, M. Florence, A. G. Hayes, D. A. Williams, J. Radebaugh, T. Verlander, E. P. Turtle, A. Le Gall & S. D. Wall, A global geomorphologic map of Saturn’s moon Titan. Nat Astron (2019) doi:10.1038/s41550-019-0917-6